El interior de Júpiter se ha revelado con un detalle sin precedentes en las observaciones que la nave espacial de la NASA, Juno, reveló recientemente. La misión deja una serie de imágenes dramática de la turbulencia dentro del planeta más grande del sistema solar. Como se esperaba, Júpiter es un lugar demasiado extraño para los planes de Airbnb.

Una nave recubierta con 400 kilos de titanio, está orbitando alrededor de Júpiter hacia sus nubes perpetuamente tormentosas que cubren su superficie y luego se vuelve a alejar, para determinar su estructura interna y composición, estudiar la atmósfera y mapearlo. Entre los nuevos descubrimientos, los científicos se encontraron con que el hemisferio norte de Júpiter tiene una distribución de masa diferente que el hemisferio sur; en otras palabras, que tiene forma de pera.

Juno llegó a Júpiter en 2016 después de un viaje de cinco años y casi 2500 millones de kilómetros. Entender lo que está sucediendo es un objetivo central de la misión con un costo de $ 1.1bn, y que tiene como objetivo comprender cómo se formó y evolucionó el gigante gaseoso.

Los vientos en la superficie de Júpiter, algunos de los más poderosos del sistema solar, influyen en el campo gravitatorio del planeta, según muestran las últimas observaciones. Los flujos de viento de Júpiter en realidad se extienden a 3.000 kilómetros por debajo de las nubes, donde la presión es aproximadamente 100.000 veces que la atmósfera en la superficie de la Tierra.

Los científicos no saben qué es lo que impulsa estos ciclones: ocho en el polo norte y cinco en el sur, o cómo se mantienen intactos sin caerse uno sobre el otro. No saben cuánto duran; estas tormentas pueden desaparecer en 10 años o continuar batiéndose por cientos.

Cuantas más sorpresas Juno revela, más misterios surgen. Los científicos pueden haber obtenido una comprensión más clara de los vientos de Júpiter, pero aún no saben qué los impulsa.

© Polo norte de Júpiter, imagen tomada por la nave Juno de la NASA.
© Polo sur de Júpiter, imagen tomada por la nave Juno de la NASA.

“Dado que Júpiter ha jugado un papel fundamental en la evolución del Sistema Solar, un conocimiento completo y en profundidad del planeta y cómo se formó puede proporcionar pistas sobre la formación del planeta Tierra y profundizar nuestra comprensión del origen de la vida en la Tierra”, concluye Andrea Milani, uno de los investigadores italianos que publicó su paper en la revista Nature.

Las fotos de los polos son un compuesto de varias imágenes tomadas con Jupiter InfraRed Auroral Mapper, que puede detectar luz en el infrarrojo térmico. Eso significa que el gas más caliente es más brillante y más frío más oscuro. Pero lo que vemos no es una superficie, solo la parte superior de sus nubes. E incluso eso es complicado, porque las nubes están a diferentes alturas. En algunos puntos vemos nubes a gran altitud y en algunos lugares las vemos a cientos de kilómetros más en profundidad, en una violencia de fuego radiactiva. El gran misterio sigue siendo qué hay debajo de todo eso.

Hace 500 años, las observaciones de Júpiter ayudaron a Galileo a descubrir que la Tierra no era el centro del universo. Por eso comprender cómo funciona este planeta extremo sería comprender mejor los orígenes de nuestro sitio en el cosmos. Las lunas de Júpiter, por supuesto, tienen su propio atractivo. Por un lado, hay cientos de ellas. Lo que significa que fenómenos como eclipses triples ocurren seguido en Júpiter. Galileo descubrió sus cuatro más grandes: Europa, Ganimedes, Io y Calisto, hace cuatro siglos. Al principio pensó que eran estrellas.

Los científicos ya saben de la vertiginosa velocidad de rotación del planeta: un día de Júpiter dura apenas 10 horas. También saben que la temperatura promedio es de 235 grados bajo cero, pero que se pone más caliente que la lava en las capas de nubes inferiores, donde emite más calor del que recibe del sol.

Pero aún no saben entre muchas otras cosas, por qué allí las tormentas duran tanto. Las tormentas eléctricas en Júpiter son épicas, más intensas que el clima más loco que se pueda imaginar aquí en la Tierra. Los científicos conocen las tormentas eléctricas de Júpiter porque observaron rayos que golpeaban las mismas paredes de nubes al mismo tiempo, una y otra vez, gracias a la nave espacial Voyager que voló en 1979. Solo los rayos en Júpiter son 1.000 veces más fuertes que los que caen en la Tierra.