Este fue un gran verano para el fotógrafo nacido en Nueva York, John Edmonds, quien obtuvo un MFA en Yale en 2016, y creador de una serie de retratos de hombres negros jóvenes, muchos de ellos envueltos en trapos y capuchas de espalda a la cámara, que se juntaron el año pasado en su primer libro, Higher. Algunas fotografías de esta serie, junto con trabajos más nuevos, se presentan en la Bienal de Whitney de este año. Al mismo tiempo que la Bienal, se exhibió una exposición individual, Between Pathos and Seduction, en la Company Gallery de Nueva York del 6 de junio al 27 de julio. Y a principios de julio, Edmonds recibió el Premio UOVO del Museo de Brooklyn para artistas emergentes que viven en Brooklyn, que incluye un premio en efectivo, una instalación pública y una exposición individual en el museo en 2020.

En medio de todo este reconocimiento reciente, el trabajo de Edmonds también se ha utilizado para ilustrar literalmente los debates recientes sobre el arte negro, la inclusión institucional y la crítica de arte. Junto con ensayos provocados por la Bienal, las fotografías de Edmonds han servido como una abreviatura visual de los últimos debates perennes sobre exclusividad en el mundo del arte. Sus imágenes son evocadoras para sus referencias histórico-artísticas, guiños a los fotógrafos canónicos y representaciones totalmente contemporáneas de subjetividad, sexualidad y deseo negros.

Desde su inicio en 1973, la Bienal de Whitney fue objeto de protestas por su exclusión de artistas de color y mujeres de todas las razas, así como representaciones controvertidas de temas no blancos en las obras de artistas blancos. Más acá, cuando el ataúd abierto de Dana Schutz (2016), una pintura de una artista blanca basada en una fotografía del cuerpo de Emmett Till en su ataúd, se incluyó en la Bienal de 2017, provocó una carta abierta firmada por varios artistas que pedían que la pintura sea removida y destruida, seguida de mucha discusión y debate público.

Edmonds viste sus retratos con símbolos familiares de masculinidad negra, pero las interacciones entre sus sujetos se basan en una ternura, vulnerabilidad y riesgo en gran medida invisibles. El título de la exposición individual de este verano, Entre Pathos y Seducción, proviene de un poema del poeta fallecido Essex Hemphill, y la declaración curatorial incluye un pasaje de él: «New language beckons us. / Its dialect present. / Intimate. / Through my eyes / focused as pure, naked light, / fixed on you like magic, / clarity. I see risks…».

El vocabulario estético de Edmonds es la toma de riesgos íntimos de una bohemia queer negra, como su comunidad en Brooklyn, recordando no solo a Hemphill, sino también a otros artistas y escritores queer negros de las décadas de 1980 y 1990 que respondían a la crisis del SIDA: como Rotime Fani-Kayode, el fallecido fotógrafo nigeriano, cuyos retratos se centran en la sexualidad, la intimidad y la identidad de los negros queer, y también incluye máscaras y artefactos africanos.

En una entrevista con Garage, Edmonds dijo que su trabajo no es solo, ni explícitamente, sobre lo erótico. Colabora con sus sujetos, tanto extraños como personas que conoce, para explorar un espacio para «cultivar una energía dentro de una imagen que se siente compartida … que se siente como parte de un circuito de posibilidades».

Edmonds y sus súbditos están involucrados en lo que la teórica crítica Saidiya Hartman llama «hermosos experimentos» mientras juegan con convenciones para cultivar nuevas posibilidades de intimidad queer negra. Se corren riesgos, claro. En una fotografía, tres hombres sin camisa, sentados con unas bandanas o du-trapos, uno rojo, uno verde y uno negro, se posan con la luz que cae sobre ellos, proyectando sombras. Miran directamente a la cámara, sus expresiones tranquilas, sabias, quizás seductoras. La fotografía, titulada American Gods (2017) parece preguntarse: ¿qué vemos cuando miramos?

 

Between Pathos & Seduction estuvo en Company Gallery del 6 de junio al 27 de julio. La Bienal de Whitney, que presenta obras de John Edmonds, está en el Museo Whitney hasta el 22 de septiembre.